Cápsula informativa: Combustibles más comunes

Se describen a continuación los combustibles más comunes, relevantes por tres razones: la cantidad de calor que aportan, la seguridad con que se pueden utilizar y la facilidad para tener acceso a ellos.

  • Carbón mineral

El carbón mineral es el elemento carbono en un alto grado de pureza. Se origina a partir de los restos vegetales descompuestos al máximo que, por acumularse en zonas pantanosas, lacustres y marinas de profundidad leve, sufrieron la degradación propiciada por condiciones ambientales, como la presión y el calor.

  • Antracita

La antracita es la forma más pura del carbón mineral, con una proporción de carbono de 95%. Se origina en sitios donde la temperatura constante oscila entre los 170°C y los 250°C, como el subsuelo cercano a las zonas volcánicas. Es un mineral fósil que suele ser escaso, comparado con otros combustibles fósiles como el coque o la hulla.

  • Coque

El coque es el resultado de la destilación o concentración por pérdida de líquido del carbón bituminoso. Suele emplearse en la industria para calentar grandes cantidades de agua y así producir vapor, el cual se encargará de impulsar turbinas de generación de electricidad; entre otros usos. Antiguamente, se recurría a él para calefacción de los hogares.

  • Hulla

Es otro combustible constituido principalmente por carbono y otros elementos en una forma mineral. Su proporción de carbono va del 45% al 85% y se divide en tres tipos: hulla grasa o aceitosa, hulla semi-seca y hulla seca.

  • Gas natural

El gas natural, constituido en su gran mayoría por el hidrocarburo metano CH4, es un combustible ligero que aporta una cantidad de calor adecuada para utilizarse tanto a nivel doméstico como en la industria. Proviene de la descomposición de los antiguos animales y vegetales que al morir quedan depositados en el suelo. Este gas se acumula en yacimientos debajo de la tierra, por lo que su explotación debe ser cuidadosa.

  • Gas LP

Es el nombre resumido del gas licuado de petróleo, y es la parte más volátil que se obtiene en las torres de su destilación. Contiene aproximadamente un 70% de gas propano y un 30% de gas butano, los cuales al quemarse aportan más energía calorífica que el gas natural al contener más átomos de carbono en sus moléculas.

  • Gasolina

La gasolina es una mezcla líquida de varios octanos (hidrocarburos con cadenas de ocho carbonos y que pueden estar ramificados). Es derivada del petróleo y el combustible por excelencia para coches, motocicletas, autobuses y más vehículos automotrices que trabajen con motor de combustión interna. La gasolina suele complementarse con aditivos químicos para optimizarla.

  • Diesel

El diésel es otro combustible derivado del petróleo y se usa en máquinas de compresión-descompresión como los camiones de carga, debido a sus moléculas más pesadas y que aportan una cantidad mayor de calor por el número de enlaces rotos.

  • Hidrógeno

El hidrógeno es una excepción interesante entre los combustibles en cuanto a que no es una sustancia orgánica. Como elemento puro, se le conserva en estado líquido en envases a alta presión. Al unirse con el oxígeno comburente desprende el calor de su enlace y forma vapor de agua, así que es un combustible no contaminante.

  • Combustibles nucleares

Los combustibles nucleares son otra excepción. Se trata de elementos químicos radiactivos, cuyos átomos son inestables y por tanto van desprendiendo radiación o partículas (según el elemento), desintegrándose a elementos de inferior masa atómica. La energía desprendida es útil para obtener electricidad, pero es tan peligrosa y cancerígena si se tiene contacto directo con ella.

Es energía no contaminante, pero si surge un pequeño factor que descontrole el reactor nuclear, ocurriría un accidente catastrófico. Entre los elementos aprovechados para obtener energía nuclear se encuentran: el uranio, el plutonio, el polonio, el torio.

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